Geysers su Europa

La luna di Giove Europa continua a stupire. Il telescopio spaziale Hubble ha scoperto due geysers attivi sulla superficie di questa luna ghiacciata. Si tratta di una scoperta di grande importanza. Vediamo perché. Europa è interamente ricoperta da una coltre di ghiaccio ma la sua superficie appare poco craterizzata, segno che la sua superficie si rinnova lentamente. D’altronde la missione Galileo aveva scoperto che porzioni della crosta di ghiaccio mostravano segni di discioglimento nonché evidenti prove che grossi iceberg di ghiaccio avevano galleggiato e si erano spostati in un oceano liquido. Tutto ciò dimostra che la luna ha una sua vitalità e, cosa molto importante, sul fondale del suo oscuro oceano possiede dei punti caldi. Ancora, studi recenti, hanno mostrato come la dinamica delle correnti oceaniche su Europa contribuisca in modo significativo al riscaldamento della luna stessa.

Una ricostruzione dei geysers su Europa. Crediti: K. Retherford/Southwest Research Institute

Una ricostruzione dei geysers su Europa. Crediti: K. Retherford/Southwest Research Institute

I geysers oggi osservati, alti fino a 200 km, sono una conferma di tutto ciò e alimentano le ipotesi che nelle profondità oceaniche di Europa sussistano nicchie ecologiche in grado di ospitare forme elementari di vita indipendenti dalla fotosintesi. Per saperne di più: Hubble spots water spurting from Europa

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Vita nell’oscuro oceano di Europa ?

Europa, la seconda luna galileiana di Giove, potrebbe ospitare la vita. È interamente ricoperta di ghiaccio, sotto il quale c’è un profondo oceano. La sua superficie appare giovane, soggetta a fratture, a temporanei e localizzati discioglimenti della coltre di ghiaccio. Se nel fondale ci sono dei punti caldi è possibile che ci siano delle forme di vita. Il mistero è quale sia il meccanismo che genera il calore per attivare questi processi. Si è ipotizzato che l’energia provenga dalle forze di marea esercitate da Giove ma recenti studi, propongono altri meccanismi, basati su turbolenze conseguenti alla rotazione della luna sul proprio asse e su moti covettivi nell’oceano

L'interno di Europa e il suo oceano. Crediti: NASA

L’interno di Europa e il suo oceano. Crediti: NASA

Il rimescolamento dell’acqua favorirebbe ulteriormente lo sviluppo della vita. Al fine di comprendere i misteri di Europa, l’Agenzia Spaziale Europea sta programmando la missione Jupiter Icy Moons Explorer (JUICE). Per saperne di più: Europa’s choppy ocean looks friendly to life.

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